Heart failure with preserved ejection fraction pathophysiology.

Also known as “diastolic heart failure”.

Heart failure is one of the most important causes of dyspnea and fatigue in patients who attend to the ED with this chief complaint. Dyspnea is mostly on exertion, along with orthopnea, increased nocturia (urination at night, having to wake up) and possible progressive lower extremity edema, specially at the end of the day.

Even though this is a failure of the heart as a pump, systolic function is “preserved”, as ejection fraction, as measured by echocardiography, is still > 50%. The problem is that cardiac walls are too stiff and can’t properly dilate during diastole. This increases pressures within heart chambers, causing a series of mechanical abnormalities that end up in vascular congestion, both in lungs (causing impaired gas exchange in alveoli and dyspnea) and in the proximal venous system (causing jugular vein distention and edema of lower limbs).

It’s useful to remember diseases that will progressively cause heart strain and contribute to heart remodeling, increased wall thickness and finally diastolic failure: Hypertension, diabetes, obesity, coronary heart disease, etc.

The following illustrations review some of the clinical features, the patients who are at most risk and the pathophysiology of this complex disease


La insuficiencia cardiaca es una de las causas más importantesa de disnea y fatiga en pacientes que visitan urgencias con esta queja como motivo de consulta principal. La disnea se presenta habitualmente con el ejercicio, junto con la ortopnea, nicturia y edema progresivo de extremidades inferiores, sobretodo al final del día.

Aunque se considera que el corazón no está funcionando bien, la función sistólica está “preservada”, ya que el medirlo en ecocardiografía, registra aún un valor por encima del 50%. El problema es que las paredes ventriculares están muy rígidas y no pueden relajarse bien durante la sístole. Esto aumenta las presiones dentro de las cámaras cardiacas, creando una serie de anomalías mecánicas que generan congestión vascular pulmonar (causando fallo de intercambio gaseoso en alveolos y disnea) y en el sistema venoso prosima (causando ingurgitación yugular y edema de extremidades inferiores).

Es útil recordar las enfermedades que aumentan la sobrecarga ventricular del corazón y contribuyen a su remodelado, engrosamiento de sus paredes y finalmente al fallo diastólico: la hipertensión arterial, diabetes mellitus, obesidad, enfermedad coronaria, etc.

Las siguientes ilustraciones revisan la presentación clínica, los pacientes que tienen más riesgo y la fisiopatología de esta compleja enfermedad.

Heart failure with preserved ejection fraction: Presentation and risk factors. Click on the image to enlarge it.

Fallo cardiaco con función sistólica preservada: presentación clínica y factores de riesgo. Clica en la imagen para agrandarla.
Heart failure with preserved ejection fraction: The pathophysiology that leads to clinical disease. Click to enlarge.

Fallo cardiaco con fracción de eyección preservada: La fisiopatología que lleva a la enfermedad clínica. Clica para agrandar.

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