Gallstone disease in adults / Cólico biliar en el adulto.


Abdominal pain is very common in the emergency department. Plenty of times patients complain of pain, but the physical examination results completely normal. Because of WHERE it hurts (upper right quadrant), suspicion of gallstone diseases rises. Things get tricky when lab results are normal, and the possibility of a final diagnosis in the ED disappears when pain goes away with the use of standard everyday analgesics.

Imagine: No more pain, no fever, no jaundice, no guarding, no alkaline phosphatase (which rises after cholestatic liver disease and not because there simply is a gallstone in the gallbladder) and also imagine urine is normal (no haemoglobinuria, no epithelial cells, so the probability of kidney stones is also very, very low). No pain, no complications, it’s solved… but you still suspect there is a gallstone.

An important question we may then ask ourselves is: Do we really need an x-ray? If the pain goes away and if there is really no sign of bile flow obstruction, no fever, no evidence of local or systemic inflammation, no nausea and no vomiting, should we perform an emergency abdominal ultrasound? If POCUS is available, we could use that, with the risk of a negative result. We can ask for a scheduled regular one too. We can also explain the situation, explain the warning signs and agree to discharge asking the patient to comeback if pain returns or if any sign of complication appears.

It should be clear that if the pain doesn’t resolve and if there is any evidence of complication, including jaundice, an ultrasound should be performed.

Emergency medicine may not always be about asking for urgent tests, this should at least be an issue to meditate about.


El dolor abdominal es una causa muy común de consulta en el departamento de urgencias. Muchas veces los pacientes se quejan de dolor pero el examen físico resulta completamente normal. Debido al LUGAR del dolor (cuadrante superior derecho), podríamos sospechar de enfermedad litiásica biliar. Sin embargo, las cosas se vuelven menos claras cuando los tests analíticos resultan normales, y la posibilidad de un diagnóstico claro se disipa aún más cuando al paciente se le va el dolor luego de usar analgésicos habituales.

Imagina: Se ha ido el dolor, no hay fiebre, no ictericia, no defensa, no fosfatasa alcalina (un marcador que se eleva en colestasis, no en colelitiasis), y luego imagina que el test de sedimento urinario también resulta normal (no hemoglobinuria, no células epitaliales, y la probabilidad de una renoureterolitiasis también se vuelve muy, muy baja). No dolor, no complicaciones: se ha resuelto… pero sin embargo aún sospechas que hay un lito en la vesícula.

Entonces tenemos que preguntarnos: ¿Realmente necesitamos una placa de abdomen? Si el dolor se va y no hay señales de obstrucción ni de complicaciones, ¿deberíamos realizar una ecografía abdominal urgente? Si tenemos ECO a pie de cama disponible, podríamos hacerlo, con el riesgo de que resulte negativa. Podríamos pedir una ecografía abdominal programada también. Otra opción es explicar la situación, acordar un alta, vigilancia en domicilio, y si volviera el dolor, o ante cualquier complicación regresar a consultar.

Lo que debe estar claro es que si el dolor no resuelve, o si existe algún síntoma o signo que sugiera complicación sí se debe realizar una ecografía abdominal urgente.

La medicina de urgencias no siempre va de hacer pruebas de manera urgente. Esto es algo que tenemos que, por lo menos, meditar y tratar de entenderlo.

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